¿Cuántos automóviles podrá sostener nuestro planeta?

Una de las características distintivas de la buena vida en los países desarrollados es la libertad de moverse como elegimos en vehículos personales.

Sin embargo, a medida que los países en desarrollo populosos están ganando poder económico, las personas en esos países están pidiendo la misma movilidad que disfrutan las personas en los países desarrollados.

En consecuencia, la demanda de vehículos personales se ha disparado recientemente y es probable que esta tendencia continúe en el futuro cercano.

Llegamos por primera vez al nivel de 10 millones de vehículos en el mundo en 1920, aproximadamente 34 años después de que apareciera el primer vehículo motorizado en la carretera.

Desde ese nivel, en 1956, 36 años después, se alcanzó un aumento de 10 veces a 100 millones de vehículos.

El siguiente aumento de 10 veces tomó 44 años adicionales. Para el año 2010, estábamos en 1 mil millones de vehículos. Para el año 2015, había 1.3 mil millones de vehículos.

¿El nivel de los 10 mil millones está a la vuelta de la esquina? No es probable, dado el siguiente argumento.

Consideremos un posible escenario para 2050, cuando las Naciones Unidas pronostican que la población mundial será de 9.800 millones (frente a los 7.600 millones actuales).

Este escenario se basa en la situación en los Estados Unidos, el país con el mayor número de vehículos (aproximadamente el 22% de todos los vehículos del mundo). En los Estados Unidos, actualmente hay un vehículo por cada 1.2 personas.

Además, el número per cápita de vehículos livianos (automóviles, camionetas, SUV y camionetas), que representan una gran mayoría (92%) de todos los vehículos en los Estados Unidos, parece haberse estabilizado.

La aplicación de la tasa actual de Estados Unidos, de 1,2 personas por vehículo a la población mundial proyectada en el 2050 supone aproximadamente 8.200 millones de vehículos.

Sin embargo, hay al menos tres razones por las cuales no es realista el uso de la tasa actual de motorización de los Estados Unidos, para estimar el número de vehículos en el mundo en 2050.

Primero, no es razonable suponer que, para 2050, todos los hogares del mundo podrán costear un vehículo.

Segundo, el tamaño del hogar (que influye en la demanda de vehículos), es mayor en muchos países que en los Estados Unidos.

El tamaño promedio de los hogares en los países más poblados es 3.1 en China, 4.8 en India, 2.6 en Estados Unidos, 4.0 en Indonesia, y 3.3 en Brasil.

En tercer lugar, no está claro si el enfoque actual en los vehículos de propiedad individual continuará en el futuro.

Por lo tanto, el escenario anterior no es un pronóstico, pero proporciona un máximo muy generoso que es poco probable que se alcance. Sin embargo, esa conclusión no proporciona consuelo.

En la medida en que los países en desarrollo aspiren a alcanzar niveles de motorización comparables a los de los países desarrollados, es probable que el número de vehículos continúe aumentando rápidamente.

En los países desarrollados, no se puede argumentar con éxito que la movilidad que nos brindan los vehículos personales, es algo que se debe reducir en los países en desarrollo para el beneficio de todos nosotros.

Como consecuencia, las materias primas y la energía requeridas desafiarán nuestros recursos, y las emisiones de los vehículos resultantes forzarán nuestros sistemas ecológicos.

 
Michael Sivak es el director administrativo de Sivak Applied Research y el ex director de Sustainable Worldwide Transportation en la Universidad de Michigan.

La cantidad de vehículos en el mundo en diferentes años provino de la Cámara Nacional de Comercio de Automóviles, la Asociación Americana de Fabricantes de Automóviles y las Comunicaciones de Ward.

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