Este abogado encontró su negocio en el nicho de las chinches

Su serie de veredictos de jurado en casos de chinches lo ha convertido en un experto en juicios de chinches.

Brian Virag, de 49 años, es un abogado con sede en Encino que se especializa en demandar a los propietarios de hoteles y apartamentos cuando las chinches han mordido a huéspedes o inquilinos. Su serie de veredictos de jurado en casos de chinches en los últimos años lo ha convertido en un experto en juicios de chinches.

Cuando Virag se encuentra con alguien por primera vez y él les dice que presenta demandas en nombre de las víctimas de las picaduras de chinches, la primera reacción es "¿eso es realmente una profesión?", dijo.

Sí, lo es tanto que el abogado se ha expandido de una oficina legal de un solo hombre a una práctica legal muy próspera. 

"Esto seguirá creciendo para que podamos representar a tantas personas como sea posible", aseguró.

De tal palo tal astilla

Virag creció en el valle de San Fernando, hijo de un abogado y de una madre ama de casa.

El padre de Virag era un litigante en todo tipo de casos que pasaron por la puerta de su firma legal. Mientras asistía a la Escuela de Derecho de Southwestern en Los Ángeles, Virag trabajó para el departamento legal corporativo de Universal Studios, pero decidió que quería discutir los casos ante un jurado.

Abrió su práctica en una oficina de Encino, con una sola habitación, y tomó todos los casos que cruzaban la puerta, al igual que su padre.

"Hice todo, desde el derecho penal, ley familiar, inmigración, accidentes automovilísticos y todo lo demás", recordó.

El crimen no paga

Durante los primeros 10 años de su carrera, dijo Virag, tuvo éxito como abogado de defensa criminal, pero pronto se enteró de que, independientemente de sus éxitos en la corte, los acusados a menudo no podían pagarle.

"Fue un poco desalentador", dijo.

El primer ‘bocado’

En algún momento de 2010 o 2011, una familia de El Monte vino a su oficina quejándose de que habían sido atacados por chinches en su apartamento y querían demandar.

"La gente dijo que tenía chinches y no tenía idea de qué era eso", recordó Virag. Visitó el apartamento y vio que la familia dormía en el suelo porque habían retirado todos los muebles infestados.

Pero cuando se acercó a la comunidad legal para encontrar un experto que pudiera ayudarlo con el caso, Virag descubrió que era una especialidad no reclamada.

"Decidí que iba a llenar este vacío y proporcionar una voz para aquellos que no tienen voz", dijo. El propietario de El Monte resolvió la demanda, pagando alrededor de $ 250,000 en daños y perjuicios, aseguró Virag.

Informarse

Para informarse sobre las chinches, Virag asistió a conferencias y seminarios, a las que iban en su mayoría expertos en control de plagas.

También se puso en contacto con entomólogos y dermatólogos para comprender mejor los hábitos de la chinche, más conocido como Cimex lectularius, que tiene aproximadamente el tamaño de una semilla de manzana, vive en camas y otros muebles y se alimenta de sangre humana.

Online

La práctica de Virag se inició en 2011 después de que publicara una serie de videos en YouTube que explicaban los derechos de los inquilinos y huéspedes del hotel y promovía sus servicios legales. Cambió el nombre de su práctica a My Bedbug Lawyer.

"Casi desde el día en que lancé los videos, mi teléfono comenzó a sonar", dijo. "Recogí cientos y cientos de casos en muy poco tiempo".

No hay dólares por picaduras

La mayoría de las demandas por lesiones dependen de los gastos médicos. Pero las picaduras de chinches pueden tratarse con crema anti-picazón o antihistamínicos y, por lo tanto, por lo general no acumulan grandes facturas médicas.

Virage se dio cuenta de que tenía que tratar los casos de chinches de manera diferente a otras demandas por lesiones, una lección que aprendió después de perder un caso importante que fue a juicio en 2014: una familia de Pasadena demandando al propietario de su apartamento por una infestación de chinches.

A partir de entonces, se centró en transmitir a los jurados el trauma psicológico y emocional de despertarse cubierto de picaduras de chinches o de tener que enviar a sus hijos a la escuela, rascándose ronchas rojas.

Virag comenzó a pasar más tiempo con sus clientes para evaluar el trauma. "La sola idea de ir a dormir y saber que te picarán es muy estresante", dijo.

Grandes victorias

Su estrategia dio sus frutos en 2017 cuando ganó un premio de $ 104,000 para una madre de Bakersfield y sus cuatro hijos que fueron atacados por chinches en un complejo de apartamentos de bajos ingresos. Fue el primero de varios veredictos importantes para el abogado de chinches.

Sus victorias en la corte han incluido un veredicto de $ 3.5 millones  en 2017, para 16 residentes actuales y anteriores de los apartamentos Park La Brea, quienes se quejaron de tener problemas de chinches desde 2011 a 2013.

También ganó un premio de $ 546,000 en 2017 para una familia de Arkansas que se quejó de chinches después de hospedarse en un hotel de Rancho Cucamonga.

Las victorias, dijo, enviaron un mensaje a los propietarios de hoteles y apartamentos para que asumieran la responsabilidad de proporcionar una morada libre de plagas. "Cuantos más veredictos recibo, más fuerte se vuelve el mensaje", advirtió. 

Los propietarios toman nota

Las victorias en la corte de Virag han llamado la atención de los propietarios de los apartamentos. La Asociación de Propietarios advirtió en un artículo en su publicación mensual de marzo de 2018, que los veredictos sobre infestación de chinches se han vuelto comunes.

"Independientemente de si el inquilino los introdujo (chinches) al edificio o no, el propietario tiene la responsabilidad de hacer que el lugar sea habitable", informó la publicación. "Lo que significa que el propietario probablemente pagaría por el exterminio y los costos asociados con él".

Apuntando a Disney

Virag representa a una mujer que dijo que había sido picada por chinches durante su estadía en el Hotel Disneyland en Anaheim, en abril. La estrategia es la misma incluso cuando se enfrenta a un gigante del entretenimiento como Walt Disney Co., dijo Virag.

"Se reúne a 12 personas en un jurado, y evalúan el caso en función de los méritos", dijo. "No importa quién es".

Expandiendo la práctica

La inundación de casos ha crecido tanto que Virag ha contratado a un abogado asociado y personal adicional para atender a clientes potenciales y presentar nuevos casos.

"Cuando empecé con esta cosa de chinches, la gente solía decirme que estaba loco", dijo Virag. "Piensan que estás loco hasta que realmente lo logras, luego piensan que eres un genio".

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