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La NASA dice estar más cerca que nunca de encontrar vida extraterrestre

Con el telescopio Con el James Webb, tenemos por vez primera la capacidad de encontrar vida en otros planetas

Los científicos dicen que el telescopio James Webb Space  (concepto del artista arriba) tiene la capacidad de encontrar vida en otros planetas. (NASA)

 

En busca de vida extraterrestre

 

 

By DEBORAH NETBURN

Los Angeles Times

Si usted cree que hay vida extraterrestre en algún lugar de la inmensidad del universo, le tenemos buenas noticias: importantes científicos de la NASA están de acuerdo con usted, y recientemente, en una mesa redonda, dijeron estar más cerca que nunca de saberlo con certeza.

Charles Bolden, ex astronauta y administrador de la NASA, en sus observaciones preliminares estableció el tenor de la conversación; durante varias horas hablaron sobre cómo la NASA buscará vida en otros planetas.

"¿Creemos que hay vida más allá de la tierra?" preguntó. "Me atrevería a decir que la mayoría de mis colegas aquí presentes dirían que es improbable que en la inmensidad del universo sin límites, los seres humanos estemos solos".

Añadió que mientras estaba en el espacio en 1990, él no encontró ninguna forma de vida extraterrestre, pero las buscó - muy tenazmente  y en todo momento.

Participaron en el panel algunos de los mejores científicos de la NASA, incluyendo Ellen Stofan, directora científica de la NASA; John Grunsfeld, un ex astronauta y socio administrador de la NASA; John Mather, científico del proyecto mayor  del telescopio espacial James Webb; y Dave Gallagher, director de Astronomía y física en el laboratorio de propulsión a chorro de la NASA. Sara Seager, una científica del planetario del MIT y Matt Mountain, director del Instituto del telescopio espacial y científico de Baltimore (Space Telescope Science Institute, Baltimore), también participaron en el panel.

Si bien algunos científicos de la NASA están buscando señales de vida en nuestro sistema solar - más agresivamente en Marte, pero quizás pronto en una de las lunas de hielo - los científicos del panel hablaban exclusivamente de buscar indicios de vida en planetas alrededor de otras estrellas.

Gracias a los datos recogidos por el telescopio espacial Kepler, lanzado en 2009, los científicos estiman ahora que casi todas las estrellas en nuestra galaxia tienen al menos un planeta que lo circunda.

El lanzamiento del telescopio espacial James Webb en el 2018, ayudará a los científicos ver si alguno de esos miles de millones de planetas tiene la huella química apropiada para sugerir que albergan vida. Específicamente, están buscando los gases en la atmósfera del planeta que sólo podría ser producido por la vida. Pero incluso con un telescopio del tamaño del James Webb, las posibilidades de éxito son bajas.

"Con el James Webb, tenemos por vez primera la capacidad de encontrar vida en otros planetas, pero también tendríamos que tener suerte; "Tenemos que ganar contra todos los obstáculos”, dijo Seager.

A medida que los telescopios espaciales lanzados por la NASA se hacen más y más  grandes, se mejorarán las probabilidades de encontrar vida serán mejores. Seager y Gallagher hablaron sobre las nuevas tecnologías en desarrollo que podrían facilitar el hallazgo de planetas más pequeños, del tamaño de tierra.

Los planetas más pequeños que son más similares al nuestro son increíblemente difíciles de discernir porque brillan muy débilmente en comparación con su estrella anfitriona. Así que los investigadores del JPL están trabajando en la creación de una especie de sombrilla estelar en forma de girasol, que se pondrá en marcha en tándem con un telescopio espacial. Bloquearía la luz de las estrellas, con lo que sería más fácil ver los planetas alrededor de las estrellas.

"Creemos que estamos muy cercanos en términos de ciencia y tecnología para lograr encontrar otra Tierra, así como señales de vida en otro mundo," dijo Seager.

Al final del panel hubo una sesión de preguntas y respuestas. Una pregunta, planteada por una persona en los medios sociales, destacó: "Si los científicos encontraran vida en otro planeta, ¿el gobierno de Estados Unidos se lo informará a la gente?"

Stofan contestó esa pregunta. "Por supuesto que sí!", dijo sin dudarlo. "Eso sería tan increíblemente emocionante. Intentaríamos sacar la noticia al público tan rápido como pudiéramos. Queremos que todos compartan con nosotros la emoción del descubrimiento".

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